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Estudios descriptivos  

En que consisten los estudios descriptivos? Generalidades

Propósito

Con mucha frecuencia, el propósito del investigador consiste en describir situaciones, hechos y eventos. Esto es, decir cómo es y cómo se manifiesta determinado fenómeno. Los estudios descriptivos buscan especificar las propiedades, las características y los perfiles importantes de personas, grupos, comunidades o cualquier otro fenómeno que se someta a un análisis. Miden, evalúan o recolectan datos sobre diversos aspectos, dimensiones o componentes del fenómeno a investigar. Desde el punto de vista científico, describir es recolectar datos (para los investigadores cuantitativos; medir, y para los cualitativos, recolectar información). Esto es, en un estudio descriptivo se selecciona una serie de cuestiones y se mide o se recolecta información sobre cada una de ellas, así, valga la redundancia, describir lo que se investiga

Los estudios descriptivos miden conceptos (cuantitativos) o recolectan información sobre estos( cualitativos)

Los estudios descriptivos pretende medir o recoger información de manera independiente o conjunta sobre los conceptos o las variables a las que se refieren. Desde luego, pueden integrar la mediciones o información de cada una de dichas variables o conceptos para decir cómo es y cómo se manifiesta el fenómeno de interés; su objetivo no es indicar cómo se relacionan las variables medidas. Por ejemplo, un investigador organizacional que pretenda describir varias empresas industriales en términos de su complejidad, tecnología, tamaño, centralización y capacidad de innovación, mide esas variables para describirlas en los términos deseados. A través de sus resultados, describirá qué tan automatizadas están las empresas medidas (tecnología); cuánta es la diferencia horizontal (subdivisión de las tareas), vertical (número de niveles jerárquicos) y espacial (número de centros de trabajo y número de metas presentes en la empresa, etc.); cuanta libertad en la toma de decisiones tienen los distintos niveles y cuántos de ellos tiene acceso a la toma de decisiones (centralización de las decisiones); y en qué medida llegan a modernizar y a realizar cambios en los métodos de trabajo o maquinaria (capacidad de innovación).

Sin embargo, el investigador no pretende analizar por medio de su estudio si las empresas con tecnología más automatizada son aquellas que tienden a ser las más complejas (relaciona tecnología con complejidad), ni decirnos si la capacidad de innovación es mayor en las empresas menos centralizadas.

Lo mismo ocurre con el psicólogo clínico que tiene como objetivo describir la personalidad de un individuo. Se limitará, si su enfoque es cuantitativo, a medirla en las diferentes dimensiones de la personalidad ( hipocondría, depresión, histeria, masculinidad – feminidad, introversión social, etc.), para lograr describirla. Desde luego, considera las dimensiones de la personalidad para describir al individuo, aunque no esta interesado en analizar si mayor depresión se relaciona con mayor introversión social; en cambio, si pretendiera establecer correlaciones, su estudio sería básicamente correlacional y no descriptivo.

También, el observador de comportamientos intolerantes hacia las mujeres que trabajan en el medio rural no pretende analizar las causas de tales conductas, sino tan solo registrar sus observaciones, comentarlas y contextualizarlas. Claro que si va más allá de esto y tiene como objetivo  establecer qué tipo de familias presenta mayor intolerancia, su alcance será correlacional. En el caso de que ahonde en los orígenes de los comportamientos, el alcance será explicativo.

Valor

Así como los estudios exploratorios se interesan fundamentalmente en descubrir y prefigurar, los descriptivos se centran en recolectar datos que muestren un evento, una comunidad, un fenómeno, hecho, contexto o situación que ocurre (para los investigadores cuantitativos; medir con la mayor precisión posible). Este es un valor máximo.

En esta clase de estudios el investigador debe ser capaz de definir, o al menos visualizar qué se va a medir o sobre qué se habrán de recolectar los datos. Aunque a veces, sobre todo en las investigaciones cualitativas, durante el trabajo de campo surgen nuevos tópicos o situaciones sobre las cuales es imperativo recabar información. Asimismo, es necesario especificar quiénes deben estar incluidos en la medición, o recolección, o que contexto, hecho, ambiente, comunidad o equivalente habrá de describirse. Por ejemplo: si vamos a medir variables en empresas es necesario indicar que tipo de empresa (industriales, comerciales, de servicio o combinaciones de las tres clases, giros, tamaños, etc.) si vamos a recolectar información sobre materiales pétreos debe señalarse cuáles; si se trata de entrevistas cualitativas en una comunidad , tendremos que pensar en quiénes y en qué comunidad (aunque sea toda la población).

La descripción puede ser mas o menos profunda, aunque en cualquier casos se basa en la medición de uno o mas atributos del fenómeno descripto ( si es cuantitativa) o en recolección de datos sobre éste y su contexto (si es cualitativa) o en ambos aspectos (si es mixta o multimodal).

Los estudios descriptivos: predicciones incipientes

Los estudios descriptivos pueden ofrecer la posibilidad de predicciones o relaciones aunque sean poco elaboradas. Por ejemplo, si obtenemos información descriptiva del uso que hace de la televisión un grupo de niños, tal como el hecho de que dedican  3.5 horas diarias para ver la televisión y si nos encontramos con un niño que vive en dicha ciudad y tiene 9 años, seriamos capaces de predecir el número de minutos probables que el niño dedica a ver televisión a diario, utilizando ciertas técnicas estadísticas y sobre la base del promedio del grupo de niños al que pertenece. Otro ejemplo sería el de un analista de la opinión pública que, basándose en datos descriptivos obtenidos en una encuesta llevada a cabo entre todos los sectores de una población de futuros votantes, para determinada elección (número de personas que dijeron que votarían por cada uno de los candidatos contendientes), intenta predecir probabilísticamente qué candidato triunfará en la elección.

En el caso del investigador interesado en observar comportamientos muy agresivos de intolerancia hacia las mujeres que trabajan en una comunidad, si encuentra en sus observaciones que las mujeres que trabajan son agredidas y objeto de intolerancia, al saber que “Carolina” (quien vive en esa comunidad) va a iniciar labores en un trabajo, predecirá incipientemente que ella sufrirá de agresión e intolerancia.

Para el caso de una investigación interesada en observar, la deglución de niños con parálisis cerebral, se detecta que la misma esta comprometida, se puede predecir que en los paralíticos  cerebrales es necesaria la intervención fonoaudiológica.

 Descriptivos simples

Estos se destacan por identificar y representar en forma sistemática e integrada las características diferenciadoras de objetos o fenómenos, registrar las distribuciones absolutas y relativas de las categorías o valores de las variables, sus relaciones con el medio ambiente y con otros elementos.

Producen conocimiento describiendo aspectos de la realidad.

 Un estudio descriptivo se aproxima a esta realidad, intentando dar respuestas, según el caso, a preguntas de este tipo: 

- De qué está hecho?                   Composición

ejemplo: estudio de la composición química de un determinado material citoplasmático o nuclear.

Estudio de la composición social de un grupo de familias beneficiarias de un programa de vacunación.

 - Cómo se distribuye?         Distribución de Frecuencia

ejemplo: estudio de frecuencias o prevalencias de enfermedades o síntomas. Distribución de tasas de morbi-mortalidad según sexo, edad, ocupación.

 - Cómo se relacionan sus partes?          Estructura

ejemplo: descripción de la estructura atómica.

Descripción del funcionamiento académico de la Universidad Nacional de Córdoba.

 - Qué opina el objeto de estudio?            Opinión

ejemplo: opinión de personas sobre la calidad de la atención médica recibida. Opinión acerca del valor nutricional de los alimentos.

 - Cuál es la actitud del objeto de estudio?    Actitud

ejemplo: comportamiento de pacientes ante el dolor.

Actitud de portadores del SIDA ante el diagnóstico. 

Plantearse un estudio descriptivo simple no significa carecer de conocimientos o tener una idea vaga de la problemática seleccionada; surge como todo proyecto, de un marco teórico sustentador que orienta al investigador en una dirección definida para la recolección de la información. No se trata de ir tras la búsqueda de cualquier dato por si fuese necesario, sino de los apropiados para dar respuesta a las hipótesis que orienta tal recolección.

Son estudios que se realizan sobre una o más variables analizadas independientemente. Sin embargo, sucede generalmente en los diseños que tratan numerosas variables, que además de la descripción de las características y la distribución independiente de cada una de ellas, se plantee el estudio de la interrelación (covariación) de algunas; este tratamiento convertirá al diseño en uno de tipo mixto: descriptivo simple y correlacional.

 Los estudios descriptivos simples se identifican como transversales si estudian las variables como se presentan en el momento de la investigación; hacen un corte en el tiempo para cada una de ellas. En cambio, si siguen la evolución de una o más variables, registrándolas en forma continua o periódica a lo largo del tiempo y relacionándolas con él, nos encontramos con estudios decriptivos longitudinales.

Como en los diseños longitudinales se sigue la evolución de los atributos, es importante atender las modificaciones del ambiente que pueden ejercer efecto sobre las variables investigadas y registradas. También se debe prever la posible pérdida de unidades de observación en el lapso que lleva el trabajo. Su ventaja fundamental es la de detectar cambios en el tiempo en un mismo objeto de estudio; son clásicos los diseños longitudinales de crecimiento y desarrollo.

Otro ejemplo: estudio de la concentración de proteínas en la leche materna, a lo largo de nueve meses. 

Pueden considerarse de tipo semilongitudinal los estudios en los que se toma en un solo momento, secciones diferentes que completarían un diseño longitudinal. Asumiendo que estas secciones se observan bajo las mismas condiciones que se ofrecerían al grupo de estudio en un diseño longitudinal clásico, se puede tomar este modelo en reemplazo de aquél, con las precauciones del caso. 

Si bien el estudio longitudinal simple se realiza sobre un solo grupo, también se puede organizar estos estudios con criterio comparativos, en cuyo caso la estrategia metodológica requiere de la presencia de dos o más grupos; estos diseños se verán  luego como estudios de cohortes. 

Son pseudolongitudinales estudios en los que se aplican, además de observaciones referidas al presente, otras atinentes al pasado (ejemplo: registrar si la persona fuma en el presente y si fumo hace 5, 10 o 20 años en el pasado). 

Es recomendable no abusar en las correlaciones entre variables con estos desfasajes en el tiempo, los que pueden generar interpretaciones incorrectas de tipo causa – efecto. Esta modalidad, servirá en alguna medida, como generadora de hipótesis explicativas que deberán ser luego puestas en prueba en diseños más apropiados. 

Estudios de caso/s y series de casos

Se trata de estudios descriptivos llevados a cabo sobre una unidad o un pequeño número de unidades de observación que suelen servir para el inicio de programas de investigación más amplios y representativos. Constituyen más de la mitad de la producción científica que se encuentra en las publicaciones corrientes. 

Ejemplo: en la investigación clínica, el estudio intensivo de antecedentes, estado actual, internaciones, evolución de una enfermedad, en pocas personas. 

Muchas variables en pocas unidades de observación 

Son estudios con reducido potencial de generalización pues sus resultados sólo se aplican a las unidades de observación y limitadamente, con reservas, a otras similares. La falta de controles relativiza al alcance de las conclusiones, dado que una serie de factores extraños pueden intervenir en la relación que se está estudiando sin que el investigador los detecte; de esta manera, producirían una impresión distorsionada de los resultados. 

Los estudios de casos adoptan generalmente en su etapa empírica, la modalidad observacional, y pueden ser planificados y desarrollados como estudios transversales o longitudinales.

En otras oportunidades, asume la modalidad experimental, o de intervención (como la implementación de tratamientos medicamentosos o de otra índole); estos diseños, al carecer de grupos de control son considerados estudios preexperimentales, aplicados a un individuo o a un número pequeño de individuos. Explotando alguna de las posibilidades de estos estudios sin grupo de controles, se puede ayudar a interpretar mejor las “bondades o no” de la variable manipulada(tratamiento), y a predecir la evolución de los enfermos tratados, e incluso, a extrapolar cautelosamente a otros casos comparables. 

Estudios preexperimentales 

El clásico estudio preexperimental es el denominado diseño preprueba postprueba en un solo grupo. Se registra o mide la variable de resultados (variable dependiente), luego se aplica el estímulo (variable independiente), volviendo a evaluar la variable dependiente; de este modo se puede establecer algún vínculo entre el cambio obtenido en las dos observaciones y la intervención efectuada. 

GE1  X GE2

GE= Grupo experimental

X= Estímulo 

Los resultados son discutibles en lo que respecta a su validez interna, porque los cambios observados en el grupo experimental pueden deberse al estímulo experimental, o a otros factores de distorsión que la falta de control no permite valorar, tales factores de distorsión pueden ser introducidos por la preprueba o generarse durante el transcurso del proceso de investigación como fruto de la maduración del grupo, o del medio físico, social, cultural, en el que se desarrolla el experimento. 

Como una forma de mejorar la debilidad de un enfoque preexperimental se puede recurrir a los denominados diseños preexperimentales de series cronológicas. Se diferencian de los anteriores en que se realizan varias observaciones antes y después de la aplicación de l estímulo experimental, para salvar las deficiencias de una sola observación; aumentan la validez interna al convertirse el grupo experimental en su propio grupo de control, a través de sucesivas pruebas en el tiempo. 

GE1 GE2 GE3 X GE4 GE5 GE6

 Estudios de campo 

Es el equivalente del estudio de casos de la clínica, referido al terreno antropológico. Se desarrollan en los ambientes socio – culturales y/o geográficos corrientes, en los que transcurre la vida de los sujetos investigados (familia, hospital de crónicos, comunidad rural, etc.); generalmente, la información que se recoge como producto de observaciones sistemáticas  (participantes o no), corresponde a conductas y actitudes de estos grupos en su vida habitual. 

Ejemplo: estudio de las relaciones interpersonales en pacientes psiquiátricos internados en las colonias de recuperación.

Estudios de creencias y prácticas sanitarias en grupos étnicos localizados. 

El investigador sumergido en el ambiente del estudio de campo debe controlar los riesgos de cometer sesgos de subjetividad.

Por su secuencia temporal pueden ser transversales o longitudinales.

Estudios exploratorios 

Son proyectos que aceptan un esquema más flexible de investigación por cuanto se proponen para obtener una perspectiva general de un problema, previo a la formulación de una hipótesis significativa, o para divisar subproblemas abordables a partir de temáticas excesivamente amplias. Las exigencias metodológicas no son tan rigurosas; suelen carecer de hipótesis formales, y la selección de las muestras y de las técnicas de recolección de datos aceptan una mayor flexibilidad que en otros diseños. El objeto de estudio puede estar representado por informantes claves, que se supone aportarán información significativa, aunque no representen al conjunto poblacional de interés. 

Suelen constituir una etapa inicial del abordaje de un área temática cuando no se tiene aun en claro los caminos a seguir, también es exploratorio un diseño que se propone censar los problemas considerados  prioritarios de una población.

Los estudios exploratorios tienen como función incrementar el grado de conocimientos de los investigadores, a diferencia de los descriptivos simples, que requieren de importantes conocimientos previos a su diseño.

En ocasiones, el estudio exploratorio se realiza para conocer la factibilidad de la ejecución de una investigación más compleja y representativa; evalúa la disponibilidad de recursos, materiales, datos, etc. 

Estudios clasificatorios 

Se pueden considerar como tales aquellos estudios descriptivos cuyo propósito es el de ordenar los datos en clases, de acuerdo a un conjunto de características comunes. Consisten en trabajos de categorización de variables, por lo cual hay quienes los consideran  como diseños intermedios entre los descriptivos y los explicativos.

Ejemplo: la clasificación de nuevas especies vegetales silvestres.La distribución de una población de adolescentes, según su somatotipo. 

Estudios ecológicos 

Se trata de estudios en los cuáles la unidad de análisis es colectiva, o sea, se basan en datos agregados de áreas, circunscripciones, provincias. Se usan para analizar comparativamente indicadores de salud o socioambientales de zonas geográficas o grupos poblacionales diferentes. Sirven de aproximación global y abierta al conocimiento de la realidad, ya que se pueden tomar numerosas variables simultáneamente. Cuando se analizan niveles de exposición promedio a un factor y comportamiento del efecto hipotético, el estudio ecológico asume una modalidad correlacional. Por ejemplo, consumo promedio de cigarrillos en un país  y mortalidad por cáncer de pulmón en el mismo país. En estos casos debe evitarse la apresurada extrapolación de un hallazgo poblacional a las situaciones individuales, debido a la posible presencia  de variables de confusión no reconocidas. 

Es importante insistir que la investigación descriptiva no actúa sin referencia a postulados teóricos, ya que, desde la manera de plantear un problema y recoger la información se perfilan expectativas de análisis  e interpretación que se basan en las teorías.

 

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